NASA“毅力号”火星探测器即将升空

美国加利福尼亚州帕萨迪纳实验室内的“毅力号” 火星漫游车(路透)
美国加利福尼亚州帕萨迪纳实验室内的“毅力号” 火星漫游车(路透)

美国航空航天局(NASA)将重返火星,而这一次,其目标将是寻找生命的迹象。为此,美国航空航天局将发射一部汽车大小的漫游车——“毅力号”火星探测器,这可能会帮助回答部分有关宇宙生命存在的基本问题。

美国航空航天局数十年来一直在探索这颗“红色星球”,但是我们仍然存在一个很大的疑问:火星上是否存在生命?

几十年来,有关外星生命的故事推动了火星勘探计划。美国航天局即将启动其最为先进的机器人探测器。

如果一切按照计划进行,那么“毅力号”火星探测器将在7月30日出发,并在历时6.5个月的旅程之后,最终降落在红色星球上。

在到达目的地之后,这位勇猛的“探险家”将加入一组着陆器与轨道器的工作中,正是它们在过去的发现,将我们带到了今天这一刻。

如果一切按照计划进行,那么“毅力号”火星探测器将于7月30日出发,并在历时6.5个月的旅程之后最终降落在红色星球上 (路透)

宇宙探测

美国宇航局探索火星的方法是渐进式的。最初的计划是顺水而行。得益于多个绕火星运行的航天器所捕获的令人难以置信的地图,我们终于知道,火星只是看起来像一个干燥的沙漠世界,而它实际上包含水与冰。

美国宇航局在此前送上火星的所有漫游车,不仅取得了令人难以置信的发现,而且能够证明火星曾是一个宜居世界。

但是,“宜居”并不一定意味着该星球上已有居民。而这正是“毅力号”需要发挥作用的地方。

这部6轮漫游车将负责探测一个名为“杰泽罗”(Jezero Crater)的火星区域。科学家们分析,这个长达 45公里的区域可能位于火星上一个古老的湖床,并且仍有30亿年的历史。

科学家们认为,作为一个古老河流三角洲,该区域在数十亿年前可能具备宜居性,水流汇聚在这里,并留下了可能包含生命迹象的沉积物。

漫游车在进行宇宙探测时,将在该区域周围漫游并收集线索,以帮助科学家们回答一个困扰了人类数百年的问题:地球是这个宇宙内唯一的生命所在吗?

美国宇航局局长吉姆·布莱登斯汀向半岛电视台记者表示,“我们尚不清楚火星上是否存在生命,但是我们知道,火星在历史上的某个时刻的确是宜居的。”

现在,漫游车上配备了复杂的科学仪器,可以在火星上进行科学探索。漫游车不会在火星上挖掘化石,但是它将在岩石中寻找存在有机化合物与矿物质的证据,而这些物质则可能暗示着单细胞生物的存在。

为了解释这些迹象,科学家将帮助“毅力号”收集样本,并将其最终带回地球。

美国宇航局行星科学部主任洛里·格拉兹向半岛电视台记者表示,“任务的主要目的之一,实际上是收集样本并将之带回地球”,“这是因为我们无法当场对某些生命迹象进和分析,因此,我们需要把它们带回这里,才能进行详尽的分析。”

漫游车配备了大量科学仪器,其中两个被安装在机械臂上。 PIXL和SHERLOC是两个光谱仪,它们可以进行光谱分析,以确定存在哪种类型的化合物。

PIXL将分析X射线,而SHERLOC则将分析紫外线,以帮助研究人员识别漫游车收集的样品中所存在的化学化合物。研究人员希望找到复杂的含碳分子,例如氨基酸或脂肪酸。

SHERLOC将得到一个被称为WATSON的特殊相机的辅助。该相机将会拍摄出令人难以置信的细节照片,其分辨率可达100微米或人的头发丝直径。在这样的分辨率之下,科学家将能够发现有关生命迹象的任何证据。

但是,仅凭有机分子检测仍不足以证明生命存在的痕迹,因为含碳分子的产生也可以通过置换过程来实现。这正是“毅力号”需要收集火星尘埃与岩石样品并将它们带回地球的原因。

火星碎片

漫游车将包含43个样品管,这些样品管将从火星收集至少30种样品。美国宇航局计划在2026年启动一项样本收集任务,而“毅力号”将是把火星碎片送回地球的多环节步骤中的第一步。

为了实现这个目标,美国宇航局与欧洲航天局的合作伙伴共同设计了一项任务,以回收“毅力号”收集到的一切物质。当火星漫游车在跨越这颗红色星球之时,它将挑选出有意义的地点进行挖掘,而这也将极大地帮助地球上的研究人员。

在此之前,以碎片形式存在的火星物质曾落到过地球上,而科学家们也能够对其进行研究和分析,但是,由于不清楚这些样本具体起源于火星上的哪个位置,因此,这些分析也没有产生后续的意义。

关键的信息可以改变我们对火星的了解。几十年后,科学家们仍在分析阿波罗号宇航员在上世纪60年代和70年代从月球上收集的样品。而在这些火星 样品安全返回地球后,科学家们将能在未来数十年内对其进行检测和分析。

“团结的探索”

美国国家航空航天局一直前进在火星探索之路上。“毅力号”将是本月发射到火星上的第三个航天器。

在今年7月初,阿联酋发射了名为“希望号”的火星探测器,而中国也在当月通过长征五号运载火箭,搭载着“天问一号”探测器奔向火星,并可能因此成为第一个在火星上着陆并部署漫游车的国家。

美国和中国的火星探测任务是在两国之间的冲突之下进行的。科技作为推动两国之间紧张关系的力量之一,部分人也将太空视为两国竞争的一个新领域。

太空时代始于美国与俄罗斯之间的竞争,最终以阿姆斯特朗和巴斯·奥尔德林在月球上的行走而告终。

但是布莱顿斯汀坚称,我们无法目睹一场奔向火星的竞赛。

布莱登斯汀表示,“我们欢迎其他国家加入我们的火星探索之行。我们欢迎更多的科学和更多的发现,我们鼓励他们与全世界分享他们发现的东西,就像美国宇航局所做的那样”,“这就是科学的全部意义”。

迄今为止,美国国家航空航天局是唯一在火星上成功着陆漫游车并启动运行的机构。就像过去的无人飞行任务一样,“毅力号”正在帮助为宇航员在未来登陆火星而奠定基础。

布莱登斯汀表示,“总统还给我们带来了一项挑战,即在火星上放置一面美国国旗,为了做到这一点,我们需要向火星派出宇航员”,“而毅力号漫游车则将有助于实现这个目标”。

漫游车正在进行部分技术演示,包括一项“火星氧气资源现场利用实验”(简称MOXIE),旨在将二氧化碳转化为氧气,以满足宇航员在火星上的呼吸需求而无需额外携带氧气。

如果这项实验被证明是成功的,那么就可以扩大其规模,以帮助完成人类探索月球和火星的最终任务。美国宇航局还向漫游车配备了6种不同的材料样本,以帮助该机构设计未来的太空服。

美国宇航局可能率先进行了发射,但这却来自多方的共同努力。成千上万的人参加了这项任务,包括欧洲的团队,法国、西班牙和挪威三个国家为这架先进的漫游车提供了设备。

除了其科学仪器与设备之外,漫游车还包括两个特殊的铭牌:第一个献给在新冠疫情期间奋战在一线的工作人员,第二个则包括全世界数百万人提交的名字。该铭牌上还有用摩尔斯电码写成的“团结的探索”。

美国宇航局副局长吉姆•莫哈德向半岛电视台记者表示,“尽管新冠疫情还在肆虐,但仍有数千人为实现这项使命而付出巨大的努力”,“他们这样做也是为了给世界带来希望与灵感。而这正是NASA存在的意义。”

来源 : 半岛电视台

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