用于制造新冠疫苗的技术可使我们免于感染导致数百万人死亡的疾病

疫苗生产商利用一种被称为“信使RNA”的疫苗技术以制造两种新冠疫苗,同时,这项技术还将有助于减少每年因季节性流感而造成的灾难性的死亡人数。

作者卡尔·齐默在美国《纽约时报》上发表的一篇报道中指出,鉴于全球与新冠病毒之间的斗争仍在持续,流感不再受到必要的重视。

但这并不能抹除流感对全球造成的破坏性影响——每年,流感会导致300万至500万起严重感染病例,约致65万人死亡。每隔几十年,就会有一种流感病毒从动物传染至人类,并造成疫情的出现。

令人震惊的数字

作者强调,流感受害者的数量是令人震惊的,如果我们考虑到自80年前就开始制造针对流感病毒的疫苗。然而,这些疫苗的效果仍然非常有限,一剂疫苗的效果往往不会超过一个季度,此外,有效性通常在40%至60%之间,有些年份甚至会下降至10%。

但是在今天,我们仍可以在未来几年内看到新一代基于信使RNA技术的高效流感疫苗的出现,而这项技术已经保护数亿人免受新冠病毒的侵害。

传统的流感疫苗是在鸡蛋中研制的,这个过程往往需要数月的时间,而新的信使RNA技术的特点则是快速、简便,这将使科学家能够在流感季节开始之初便制造出疫苗,并且还可以实现比普通疫苗更加强大的免疫反应。

作者指出,美国莫德纳公司与法国的赛诺菲公司自今年夏天起,就在尝试利用信使RNA技术生产流感疫苗。

此外,同样能够使用信使RNA技术制造新冠疫苗的美国辉瑞公司和德国BioNTech公司,也在上个月开始对此进行实验室实验。值得注意的是,在英国生产疫苗的Seqirus公司也计划在明年初测试基于信使RNA技术的流感疫苗。

作者认为,目前很难确定这些疫苗针对季节性流感所取得的效果,但是该领域内的大多数专家都对此表示乐观,特别是可以利用信使RNA疫苗技术来制造针对各种流感病毒的多年期疫苗。

因此,来自康涅狄格大学的免疫学家吉娜·巴特利指出,“我对流感疫苗的未来感到非常乐观”。

作者指出,流感病毒的特点是具有毒性和不断变异与适应的能力,因此,疫苗制造商采取了每年在季节性疫苗的成分中加入4种毒株的想法。但是,由于这种疫苗是基于鸡蛋生产的,所以这个过程非常缓慢,科学家们被迫要在流感季节开始的几个月前选择需要包含的菌株,而这有时会导致部分错误的猜测。

重大的影响

在2004年至2019年间,流感疫苗的有效性在10%至60%之间。考虑到每年感染流感的人数众多,这一百分比的任何变化都会对人类的命运产生重大影响。流感疫苗不仅可以降低感染风险,还可以降低感染者健康状况恶化和住院治疗的风险。

科学家们估计,在2018-2019年的流感季节,尽管只有29%的有效性,但是流感疫苗仍然保护了440 万美国人免受疾病侵害,保护了5.8万人免于住院,3500人免于死亡。

但是,尽管存在这样的数据,来自杜克大学的病毒学家尼古拉斯·希顿却认为,“目前存在的流感疫苗质量不高,如果能够成功研发高质量的疫苗,则可以挽救上万人的生命。”

疫苗制造工厂

作者解释称,信使RNA疫苗技术的想法与鸡蛋培育疫苗的方法完全不同——前者会让人体细胞成为疫苗工厂。

科学家们会制造信使RNA分子,并对其附加制造流感蛋白的指令,然后再将它传递给细胞。因此,这些细胞会复制病毒蛋白并使之上升至表面,届时,当免疫细胞通过时便会注意到这些蛋白的存在,从而在消灭病毒方面发挥作用。

在2020年,莫德纳公司利用这项技术制造了新冠病毒疫苗,并以创纪录的速度完成了测试。测试结果令人惊讶——有效率达到了95%,与其竞争对手辉瑞-BioNTech生产的疫苗的测试结果相似。

作者指出,这项技术的成功让上述两家公司获得了巨大的财务利润。辉瑞疫苗目前似乎正成为史上销量最高的药物。自新冠疫情开始以来,莫德纳公司的市值也增长了19倍。

现在,除这两家公司以外,还有赛诺菲公司和Siqueiros都希望利用这一成功来应对季节性流感。

尽管部分科学家对此表示谨慎,但是研究结果表明,这种类型的疫苗可能会比传统疫苗更加有效。此前的动物实验表明,基于信使RNA技术的疫苗能够提供更好的流感病毒免疫力,因为它们的作用方式是激活动物本身的免疫系统以产生新的抗体,并且还能训练免疫细胞攻击受到感染的细胞。

作者指出,这项有前途的技术,即使取得了预期的成功,也需要很多年才能获得正式的认可。此外,使用这项技术制造的流感疫苗试验将不会获得与新冠疫苗相同的政府和财政支持,而且也不太可能获得各国卫生当局的紧急批准。

来源 : 纽约时报

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